Cometa

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Nota de desambiguación.svg Desambiguación - "Cometas" se refiere aquí. Si busca otros significados, consulte Comete (desambiguación) .
Evolución del polvo y las colas de iones a lo largo de la órbita de un cometa. La cola de iones (azul) es más recta y está de espaldas al Sol, mientras que la cola de polvo se curva en relación con la trayectoria orbital.

Un cometa es un cuerpo celeste relativamente pequeño similar a un asteroide formado por gases congelados (agua, metano, amoníaco, dióxido de carbono), fragmentos de rocas y metales. En el sistema solar , las órbitas de los cometas se extienden más allá de Plutón . Los cometas que entran en el sistema interno y, por lo tanto, se vuelven visibles desde la Tierra, se caracterizan con frecuencia por órbitas elípticas . Están compuestos principalmente de sustancias volátiles congeladas, como dióxido de carbono , metano y agua , mezcladas con agregados de polvo y varios minerales . La sublimación de sustancias volátiles cuando el cometa está cerca del Sol provoca la formación de la coma y la cola .

Se cree que los cometas son residuos de la condensación de la nebulosa a partir de la cual se formó el Sistema Solar: la periferia de esta nebulosa habría sido lo suficientemente fría como para permitir que el agua estuviera en forma sólida (en lugar de gas ). Es incorrecto describir los cometas como asteroides rodeados de hielo: los bordes exteriores del disco de acreción de la nebulosa estaban tan fríos que los cuerpos en formación no experimentaron la diferenciación que experimentan los cuerpos en órbitas más cercanas al sol.

Origen del nombre

El término "cometa" proviene del griego κομήτης (kométes), que significa "coronado", "dotado de pelo", a su vez derivado de κόμη (kòme), que es "pelo", "pelo", como los antiguos comparaban con cola de estos cuerpos celestes a un pelo largo.

Características físicas

Núcleo

Imagen del núcleo del cometa Tempel 1 tomada de la bala Deep Impact . El núcleo alcanza unos 6 km de diámetro.
Icono de lupa mgx2.svg El mismo tema en detalle: Núcleo cometario .

Los núcleos de los cometas pueden variar en tamaño desde cientos de metros hasta cincuenta kilómetros y más y están compuestos de roca, polvo y hielo de agua y otras sustancias comúnmente presentes en la Tierra en estado gaseoso, como monóxido de carbono , dióxido de carbono , metano y amoníaco . [1] A menudo se les llama "bolas de nieve sucias", un apodo dado por Fred Whipple, creador de la teoría del cometa más en boga hoy en día, aunque observaciones recientes han revelado formas irregulares [2] y superficies secas de polvo o rocas, por lo que es necesario para hipotetizar el hielo debajo de la corteza. Los cometas también están compuestos por una variedad de compuestos orgánicos : además de los gases ya mencionados, hay metanol , ácido cianhídrico , formaldehído , etanol y etano y también, quizás, compuestos químicos con moléculas más complejas como largas cadenas de hidrocarburos y amino. ácidos . [3] [4] [5]

Contrariamente a la creencia popular, los núcleos cometarios se encuentran entre los objetos más oscuros conocidos del sistema solar; algunos son más negros que el carbón. [2] La sonda Giotto descubrió que el núcleo del cometa Halley refleja alrededor del 4% de la luz con la que está iluminado, [6] y la sonda Deep Space 1 descubrió que la superficie del cometa Borrelly refleja un porcentaje entre 2,4% y 3 %. A modo de comparación, [6] el asfalto de la carretera normal refleja el 7% de la luz incidente.

En el Sistema Solar Exterior , los cometas permanecen congelados y es extremadamente difícil o imposible detectarlos desde la Tierra debido a su pequeño tamaño. Se han reportado detecciones estadísticas por el Telescopio Espacial Hubble de núcleos cometarios inactivos en el cinturón de Kuiper , [7] [8] aunque las identificaciones han sido cuestionadas, [9] [10] y aún no han recibido confirmación.

Cometa Holmes en 2007 . A la derecha de la imagen se ve la característica cola iónica, de color azul.

Pelo y cola

Icono de lupa mgx2.svg El mismo tema en detalle: Chioma (astronomía) y Coda (astronomía) .

Cuando un cometa se acerca al sistema solar interior , el calor del sol hace que sus capas exteriores de hielo se sublimen. Las corrientes de polvo y gases producidas forman una atmósfera grande pero enrarecida alrededor del núcleo, llamada " coma ", mientras que la fuerza ejercida sobre la coma por la presión de la radiación del Sol, y sobre todo por el viento solar , conduce a la formación de una enorme " cola " que apunta en dirección opuesta al sol.

La corona y la cola brillan tanto por el reflejo directo de la luz incidente, como como consecuencia de la ionización de los gases por efecto del viento solar. Aunque la mayoría de los cometas son demasiado débiles para ser observados sin la ayuda de binoculares o un telescopio , algunos se vuelven visibles a simple vista cada década. Ocasionalmente, un cometa puede experimentar una enorme y repentina explosión de gas y polvo, comúnmente conocida como el término inglés " explosión" . En la siguiente fase expansiva, el follaje puede alcanzar dimensiones considerables. En noviembre de 2007 para la coma del cometa Holmes se estimó un diámetro de 1,4 millones de kilómetros, igual al del Sol [11] . Durante muy poco tiempo, el cometa poseyó la atmósfera más grande del sistema solar.

El polvo y el gas a menudo forman dos colas distintas, apuntando en direcciones ligeramente diferentes: el polvo más pesado se queda atrás del núcleo y, a menudo, forma una cola curva, que permanece en la órbita del cometa; el gas, más sensible al viento solar, forma una cola recta, en dirección opuesta al Sol, siguiendo las líneas del campo magnético local en lugar de trayectorias orbitales. Las vistas en perspectiva desde la Tierra pueden determinar configuraciones en las que las dos colas se desarrollan en direcciones opuestas con respecto al núcleo; [12] o en el que la cola de polvo, más extendida, aparece a ambos lados del mismo. En este caso, se dice que el cometa tiene cola y anti-cola. Un ejemplo reciente fue el cometa Lulin .

Si bien el núcleo generalmente tiene menos de 50 km de diámetro, la coma puede exceder el tamaño del Sol y se han observado colas iónicas que se extienden más de 1 AU (150 millones de kilómetros). [13] Fue gracias a la observación de la cola de un cometa, dispuesta en la dirección opuesta al Sol, que Ludwig Biermann contribuyó significativamente al descubrimiento del viento solar. [14] Sin embargo, son extremadamente tenues, tanto que es posible ver las estrellas a través de ellas.

La cola iónica está formada por efecto fotoeléctrico , como consecuencia de la acción de la radiación solar ultravioleta incidente sobre la corona. La radiación incidente es lo suficientemente enérgica para vencer la energía de ionización requerida por las partículas de las capas superiores del dosel, que se transforman así en iones . El proceso conduce a la formación de una nube de partículas cargadas positivamente alrededor del cometa que determina la formación de una " magnetosfera inducida", que constituye un obstáculo para el movimiento del viento solar. Además, dado que la velocidad relativa entre el viento solar y el cometa es supersónica , se forma un arco de choque corriente arriba del cometa y en la dirección del flujo del viento solar, en el que una alta concentración de iones cometarios (llamados " iones de recogida ) se forma ". [15] ). El viento solar se enriquece con plasma de modo que las líneas de campo "cubren" el cometa formando la cola iónica. [dieciséis]

El cometa Encke pierde su cola.

Si la intensidad del viento solar aumenta a un nivel suficiente, las líneas del campo magnético asociado con él se tensan alrededor del cometa y se produce una reconexión magnética a cierta distancia a lo largo de la cola, más allá de la coma. Esto conduce a un "evento de desconexión de la cola": [16] la cola pierde su continuidad ("se rompe") y la porción más allá de la desconexión se dispersa en el espacio. Se han observado varias ocurrencias de tales eventos. Es de destacar la desconexión de la cola del cometa Encke que ocurrió el 20 de abril de 2007 , cuando el cometa fue golpeado por una eyección de masa coronal . El observatorio solar orbital STEREO -A registró algunas imágenes del evento que, reunidas para formar una secuencia, son visibles aquí en el lateral. [17]

La observación del cometa Hyakutake en 1996 llevó al descubrimiento de que los cometas emiten rayos X. [18] El descubrimiento sorprendió a los astrónomos, que no habían previsto que los cometas pudieran emitirlos. Se cree que los rayos X se producen por la interacción entre los cometas y el viento solar: cuando los iones muy cargados pasan a través de una atmósfera cometaria, chocan con los átomos y moléculas que la componen. En la colisión, los iones capturan uno o más electrones mientras emiten rayos X y fotones en el ultravioleta lejano al mismo tiempo. [19]

Características orbitales

Órbitas del cometa Kohoutek (en rojo) y de la Tierra (en azul). Para subrayar la rapidez del movimiento del cometa, se indican algunas posiciones asumidas por los dos cuerpos en el período comprendido entre el 1 de octubre de 1973 y el 1 de abril de 1974. Obsérvese también las diferentes excentricidades de las dos órbitas.

La mayoría de los cometas siguen órbitas elípticas muy alargadas que los llevan a acercarse al Sol por períodos cortos y a permanecer en los confines más lejanos del Sistema Solar por el resto. Los cometas suelen clasificarse según la duración de su período orbital .

  • Los cometas de período corto se definen como aquellos que tienen un período orbital de menos de 200 años. La mayoría de ellos viajan a través de órbitas que se encuentran cerca del plano de la eclíptica , con la misma dirección de viaje de los planetas. Estas órbitas se caracterizan generalmente por un afelio ubicado en la región de los planetas exteriores (desde la órbita de Júpiter en adelante). Por ejemplo, el afelio de la órbita del cometa Halley se encuentra un poco más allá de la órbita de Neptuno . En el otro extremo, el cometa Encke recorre una órbita que nunca hace que cruce la de Júpiter. Los cometas periódicos se dividen a su vez en la familia cometaria de Júpiter (cometas con un período de menos de 20 años) y en la familia cometaria de Halley (cometas con un período entre 20 y 200 años).
  • Los cometas de períodos largos viajan en órbitas con grandes excentricidades y con períodos que van desde 200 hasta miles o incluso millones de años. (Sin embargo, por definición, permanecen vinculados gravitacionalmente al Sol; no es posible hablar correctamente de período, de hecho, en referencia a aquellos cometas que son expulsados ​​del Sistema Solar luego de un encuentro cercano con un planeta). Sus órbitas se caracterizan por afelios situados mucho más allá de la región de los planetas exteriores y los planos orbitales presentan una gran variedad de inclinaciones con respecto al plano de la eclíptica.
  • Los cometas extrasolares (en inglés , cometas de aparición única o "cometas de una sola aparición") viajan a través de órbitas parabólicas o hiperbólicas que los llevan a salir permanentemente del Sistema Solar después de pasar una vez cerca del Sol. [20]
  • Algunas fuentes usan el término cometa periódico para referirse a cualquier cometa que viaja en una órbita cerrada (es decir, todos los cometas de período corto y largo), [21] mientras que otras lo usan exclusivamente para cometas de período corto. [20] De manera similar, aunque el significado literal de "cometa no periódico" es el mismo que "cometa de una sola aparición", algunos lo usan para referirse a todos los cometas que no son "periódicos" en el segundo sentido del término ( es decir, incluidos todos los cometas con un período superior a 200 años).
  • Los cometas descubiertos recientemente en el cinturón principal de asteroides (es decir, los cuerpos pertenecientes al cinturón principal que exhiben actividad cometaria durante parte de su órbita) viajan en órbitas semicirculares y se han clasificado por derecho propio. [22] [23]
  • Finalmente, hay cometas que rozan (en inglés sun-rozing , o "que tocan el Sol"), del perihelio tan cerca del Sol que literalmente rozan su superficie. Tienen una vida corta, porque la intensa radiación solar hace que se evaporen en muy poco tiempo. También son difíciles de observar, debido a la intensa luz solar muy de cerca: para observarlos es necesario utilizar instrumentos especiales como una coronógrafo , utilizar un filtro de banda muy estrecha, observarlos durante un eclipse total de Sol , oa través de un satélite. .

A partir de consideraciones sobre las características orbitales, se cree que los cometas de período corto (decenas o cientos de años) provienen del cinturón de Kuiper o del disco difuso , un disco de objetos en la región transneptuniana, mientras que el reservorio de cometas a largo plazo Se cree que es la nube de Oort, mucho más distante (una distribución esférica de objetos que forma el límite del sistema solar, cuya existencia ha sido hipotetizada por el astrónomo holandés Jan Oort ). [24] Se ha planteado la hipótesis de que en regiones tan distantes, un gran número de cometas orbita el Sol en órbitas casi circulares. Ocasionalmente, la influencia gravitacional de los planetas exteriores (en el caso de los objetos del cinturón de Kuiper) o de las estrellas cercanas [25] (en el caso de las de la nube de Oort) desplaza uno de estos objetos en una órbita muy elíptica que conduce a una inmersión hacia las regiones interiores del sistema solar, donde aparece como un cometa vistoso. Otras teorías formuladas en el pasado predijeron la existencia de un compañero desconocido del Sol llamado Némesis , o un hipotético Planeta X. A diferencia del regreso de cometas periódicos cuyas órbitas se han determinado durante tránsitos anteriores, la aparición de un nuevo cometa a través de este mecanismo no es predecible.

A medida que las órbitas viajan acercan a los cometas a los gigantes gaseosos , están sujetos a más perturbaciones gravitacionales. Los cometas de período corto muestran la tendencia a regularizar su afelio y hacer que coincida con el radio orbital de uno de los planetas gigantes; un claro ejemplo de este fenómeno es la existencia de la familia cometaria de Júpiter. También está claro que las órbitas de los cometas provenientes de la nube de Oort también pueden verse fuertemente alteradas por el encuentro con un gigante gaseoso. Júpiter es la principal fuente de perturbaciones, ya que tiene casi el doble de la masa de todos los demás planetas combinados, además de que también es el planeta gigante que completa su órbita más rápido. Estas perturbaciones a veces pueden transferir cometas de períodos prolongados a órbitas con períodos orbitales más cortos (el cometa Halley es un ejemplo).

Es interesante observar que la órbita que se determina para un cometa es una órbita osculadora , que no toma en cuenta las perturbaciones gravitacionales y no a las que el cometa pueda estar sujeto. Un ejemplo es el hecho de que las órbitas de los cometas de período corto revelan pequeños cambios en los parámetros orbitales con cada tránsito. Aún más significativo es lo que sucede con los cometas a largo plazo. Para muchos de ellos se calcula una órbita parabólica o hiperbólica considerando la masa del Sol concentrada en su centro; si, sin embargo, la órbita se calcula cuando el cometa está más allá de la órbita de Neptuno y asignando al atractor principal la masa presente en las regiones más internas del Sistema Solar concentradas en el centro de masa del Sistema Solar (principalmente del sistema compuesto del Sol y Júpiter), entonces la misma órbita es elíptica. [21] Por tanto, la mayoría de los cometas parabólicos e hiperbólicos pertenecen al Sistema Solar. En cambio, un cometa procedente del espacio interestelar debería ser identificable por un valor de energía orbital específico claramente positivo, correspondiente a una velocidad de cruce del sistema solar interior de unas pocas decenas de km / s. Una estimación aproximada del número de cometas de este tipo podría ser de cuatro por siglo.

Algunos cometas periódicos descubiertos en el último siglo están "perdidos" . Para algunos de ellos, las observaciones no permitieron determinar una órbita con la precisión necesaria para predecir su retorno. En otros, sin embargo, se observó la rotura del núcleo. Cuál pudo haber sido su destino se describirá en una sección posterior . Sin embargo, ocasionalmente un cometa "nuevo" descubierto exhibe parámetros orbitales compatibles con un cometa perdido. Algunos ejemplos son los cometas 11P / Tempel-Swift-LINEAR , descubiertos en 1869 , perdidos después de 1908 tras un encuentro cercano con Júpiter y redescubiertos en 2001 como parte del programa automatizado de investigación de asteroides LINEAR del Laboratorio Lincoln, [26] y el 206P / Barnard-Boattini , descubierto en 1892 gracias al uso de la fotografía , perdido durante más de un siglo y redescubierto en 2008 por el astrónomo italiano Andrea Boattini .

Muerte de cometas

Imagen del cometa Schwassmann-Wachmann 3 recopilada por el Telescopio Espacial Spitzer entre el 4 y el 6 de mayo de 2006

Los cometas tienen una vida relativamente corta. Los repetidos pasajes cerca del Sol los despojan progresivamente de los elementos volátiles, hasta que la cola ya no puede formarse, y solo queda el material rocoso. Si eso no está lo suficientemente amarrado, el cometa simplemente puede desaparecer en una nube de polvo. Si, por otro lado, el núcleo rocoso es sustancial, el cometa ahora se ha convertido en un asteroide inerte, que ya no sufrirá cambios.

La fragmentación de los cometas se puede atribuir fundamentalmente a tres efectos: la colisión con un meteorito, los efectos de marea de un cuerpo más grande, como consecuencia del choque térmico derivado de un calentamiento repentino del núcleo cometario. A menudo, los episodios de aplastamiento siguen a fases de intensa actividad cometa, indicadas por el término inglés " outburst ". La fragmentación puede conducir a un aumento de la superficie expuesta al sol y puede resultar en un rápido proceso de desintegración del cometa. La observación de la fragmentación del núcleo del cometa periódico Schwassmann-Wachmann 3 permitió recoger nuevos datos sobre este fenómeno [27] .

Algunos cometas pueden experimentar un final más violento: caer al Sol o chocar con un planeta durante sus innumerables órbitas que viajan a lo largo y ancho del Sistema Solar. Las colisiones entre planetas y cometas son bastante frecuentes a escala astronómica: la Tierra encontró un pequeño cometa en 1908 , que explotó en la taiga siberiana provocando el evento Tunguska , que arrasó miles de kilómetros cuadrados de bosque. En 1910, la Tierra pasó por la cola del cometa Halley, pero las colas son tan inmateriales que nuestro planeta no se vio afectado en absoluto.

Fragmentos del cometa Shoemaker-Levy 9

Entre la segunda mitad de la década de 1960 y principios de la de 1970 , el cometa Shoemaker-Levy 9 pasó demasiado cerca de Júpiter y fue capturado por la gravedad del planeta. Las fuerzas de marea causadas por la gravedad rompieron el núcleo en una docena de pedazos, que luego bombardearon el planeta en 1994 ofreciendo vistas espectaculares a los telescopios de todo el mundo, mucho tiempo en alerta para seguir el evento. El significado de las extrañas formaciones encontradas en la Luna y otros cuerpos rocosos del Sistema Solar se hizo evidente de inmediato: cadenas de pequeños cráteres, colocados en línea recta uno tras otro. Es evidente que un cometa pasó demasiado cerca de nuestro planeta, fue roto por él y terminó contra la Luna provocando la cadena de cráteres.

Una gran colisión de un cometa con la Tierra sería un gran desastre si ocurriera cerca de una gran ciudad, porque seguramente causaría miles, si no millones de muertes. Afortunadamente, aunque son frecuentes a escala astronómica, estos eventos son muy raros a escala humana, y los lugares densamente poblados de la Tierra son todavía muy pocos en comparación con las vastas áreas deshabitadas o cubiertas de mar.

Origen de las lluvias de meteoritos

El núcleo de cada cometa pierde materia continuamente, que forma su cola. La parte más pesada de este material no es arrastrada por el viento solar, sino que permanece en una órbita similar a la original. Con el tiempo, la órbita descrita por el cometa se llena de enjambres de partículas muy pequeñas, pero muy numerosas, agrupadas en nubes que se originan en un período de actividad del núcleo. Cuando la Tierra cruza la órbita de un cometa en una nube, el resultado es un enjambre de estrellas fugaces, como las famosas " lágrimas de San Lorenzo " (10 de agosto), o numerosos enjambres más pequeños y menos conocidos.

A veces las nubes son muy densas: la Tierra atraviesa, cada 33 años, la parte más densa de la nube Leónidas , derivada del cometa 55P / Tempel-Tuttle . En 1833 y 1966 las Leónidas dieron lugar a "lluvias", con recuentos superiores a diez meteoros por segundo, [28] [29] los enjambres de 1899 y 1933 no fueron tan prolíficos.

Nombre

Durante los dos últimos siglos, se han adoptado varias convenciones diferentes para la nomenclatura de los cometas. Antes de que se adoptara el primero de ellos, los cometas se identificaban con una gran variedad de nombres. Antes de principios del siglo XX , se hacía referencia a la mayoría de los cometas como el año en que aparecieron, a veces con adjetivos adicionales para cometas particularmente brillantes; por ejemplo, el " Gran cometa de 1680 " (o el cometa de Kirch), el " Gran cometa de septiembre de 1882 " y el " Cometa diurno de 1910 " ("Gran cometa diurno de 1910"), lo que indica que el cometa había sido visible incluso durante el día. Después de que Edmund Halley demostrara que los cometas de 1531 , 1607 y 1682 eran el mismo objeto celeste y predijo correctamente su regreso en 1759 , ese cometa se conoció como el cometa Halley . [30] De manera similar, el segundo y tercer cometas periódicos conocidos, el cometa Encke [26] y el cometa Biela , [26] fueron nombrados por el apellido de los astrónomos que calcularon su órbita, en lugar del de sus descubridores. A partir de entonces, los cometas periódicos generalmente serán nombrados por el nombre de los descubridores, pero continuaremos refiriéndonos solo con el año a los cometas que aparecen solo una vez.

En particular, se convirtió en una práctica común nombrar cometas por los descubridores a principios del siglo XX y esta convención todavía se adopta en la actualidad. Un cometa puede llevar el nombre de no más de tres descubridores. En los últimos años, muchos cometas han sido descubiertos por instrumentos operados por un gran número de astrónomos y en estos casos los cometas pueden ser nombrados por el nombre del instrumento. Por ejemplo, el cometa IRAS-Araki-Alcock fue descubierto de forma independiente por el satélite IRAS y por los astrónomos aficionados Genichi Araki y George Alcock . En el pasado, cuando varios cometas eran descubiertos por el mismo individuo, grupo de individuos o equipo de investigación, los cometas se distinguían agregando un número al nombre del descubridor (pero solo para cometas periódicos), por ejemplo, el Shoemaker-Levy. cometas 1 - 9 . Ahora que la mayoría de los cometas son descubiertos por algunos instrumentos (en diciembre de 2010 , el telescopio en órbita solar SOHO descubrió su cometa número dos mil [31] ), este sistema se ha vuelto impráctico y no se ha hecho ningún intento para garantizar que cada cometa tenga un nombre único, que consiste en el nombre del instrumento y el número. En cambio, se adoptó una designación sistemática de cometas para evitar confusiones. [32]

Hasta 1994, a los cometas se les dio una designación provisional que consistía en el año de descubrimiento seguido de una letra minúscula que indicaba el orden de descubrimiento en el año (por ejemplo, el cometa 1969i (Bennett) fue el noveno cometa descubierto en 1969 ). Una vez que se había observado el paso del cometa al perihelio y se había calculado su órbita con una buena aproximación, al cometa se le asignó una designación permanente que consistía en el año del paso al perihelio y un número romano que indicaba el orden de paso al perihelio en el año. . Así, el cometa 1969i se convirtió en el cometa 1970 II (el segundo cometa en perihelio en 1970 ). [33]

A medida que aumentaba el número de cometas descubiertos, este procedimiento se volvió engorroso y en 1994 la Unión Astronómica Internacional adoptó una nueva nomenclatura. Ahora, en el momento de su descubrimiento, los cometas reciben una abreviatura que consta de "C /", el año del descubrimiento, una letra mayúscula del alfabeto y un número; la letra indica en qué mes y parte del mes (primera o segunda quincena) se descubrió, el número indica el orden progresivo de anuncio del descubrimiento, durante cada quincena; el nombre del descubridor sigue este acrónimo. Se pueden dar hasta tres nombres o, en su caso, el nombre del programa o satélite que realizó el descubrimiento. En los últimos años hemos sido testigos del descubrimiento de la naturaleza cometaria de numerosos objetos que inicialmente se pensaba que eran de naturaleza asteroide. Si este descubrimiento ocurre al poco tiempo de la identificación del objeto, se agrega la parte inicial de las iniciales atribuidas a los cometas periódicos (P /) al símbolo del asteroide; si, por el contrario, son asteroides descubiertos y observados durante años, al objeto se le asigna un segundo nombre cometario y también conserva el asteroide.

En la nomenclatura astronómica de los cometas, la letra que precede al año indica la naturaleza del cometa y puede ser:

  • P / indica un cometa periódico (definido para este propósito como que tiene un período orbital de menos de 200 años o del cual se han observado al menos dos pasajes periheliales);
  • C / indica un cometa no periódico (definido como cualquier cometa que no es periódico según la definición anterior);
  • D / indica un cometa desintegrado o "perdido" ;
  • X / indica un cometa para el que no se ha calculado una órbita precisa (generalmente cometas históricos);
  • Un / indica un objeto identificado erróneamente como un cometa, pero que en realidad es un asteroide .

Cuando se observa un segundo paso al perihelio de un cometa identificado como periódico, se le asigna un nuevo nombre consistente en una P /, seguida de un número progresivo del anuncio y el nombre de los descubridores según las reglas anteriormente indicadas. [34] Así, el cometa Halley, el primer cometa identificado como periódico, también tiene la designación 1P / 1682 Q1. Un cometa no periódico como el cometa Hale-Bopp recibió la designación C / 1995 O1. Los cometas retienen la denominación de asteroide si la recibieron antes de que se identificara su naturaleza cometaria, un ejemplo es el cometa P / 2005 YQ 127 (LINEAR).

Solo hay cinco objetos catalogados como asteroides y cometas y son: 2060 Chiron (95P / Chiron), 4015 Wilson-Harrington (107P / Wilson-Harrington), 7968 Elst-Pizarro (133P / Elst-Pizarro), 60558 Echeclus ( 174P / Echeclus) y 118401 LINEAR (176P / LINEAR (LINEAR 52)).

Historia del estudio de los cometas

Cometa C/1995 O1 Hale-Bopp. Si notino le due code: quella blu è di ioni, l'altra di polveri.
Le comete del 1665 di Carlo Antonio Manzini , uno dei numerosi trattati che gli astronomi europei dedicarono ai passaggi cometari del 1664 e 1665.

La questione di cosa fossero le comete, se fenomeni atmosferici od oggetti interplanetari, rimase a lungo irrisolta. Gli astronomi si limitavano a registrare la loro apparizione, ma i tentativi di spiegazione erano pure speculazioni. La svolta cominciò nel XVI secolo . In quegli anni, Tycho Brahe provò che dovevano trovarsi oltre l'orbita della Luna , e quindi ben al di fuori dell'atmosfera terrestre.

L'apparizione di tre comete nel 1618 portò a una disputa fra Orazio Grassi e Galileo Galilei ; per Grassi le comete erano oggetti orbitanti tra la Luna e il Sole, mentre per Galilei le comete erano addensamenti di vapori terrestri.

Nel XVII secolo , Edmond Halley usò la teoria della gravitazione, da poco formulata da Isaac Newton , per calcolare l' orbita di alcune comete. Trovò che una di queste tornava periodicamente vicino al Sole ogni 76 o 77 anni. Quando questa predizione fu confermata (Halley era già morto), divenne famosa come la Cometa di Halley , e si trovò che era stata osservata ogni 76 anni fin dal 66 .

La seconda cometa riconosciuta come periodica fu la Cometa di Encke , nel 1821 . Come la Halley, fu chiamata col nome di chi ne calcolò l'orbita, il matematico e fisico tedesco Johann Franz Encke (oggi le comete vengono in genere chiamate col nome dello scopritore).

La cometa di Encke ha il periodo più breve conosciuto, poco più di 3 anni, e grazie a questo è anche la cometa della quale si registrano più apparizioni. È anche la prima cometa per la quale si notò che l'orbita era influenzata da forze non gravitazionali (vedi più sotto). Anche se adesso è troppo debole per essere osservata a occhio nudo, dev'essere stata molto luminosa qualche migliaio di anni fa, quando la sua superficie non era ancora evaporata. La sua prima apparizione registrata risale tuttavia al 1786 .

La vera natura delle comete rimase incerta per altri secoli. All'inizio del XIX secolo un altro matematico tedesco, Friedrich Wilhelm Bessel , era sulla strada giusta. Creò una teoria secondo la quale la luminosità di una cometa proveniva dall'evaporazione di un oggetto solido, e che le forze non gravitazionali agenti sulla cometa di Encke fossero il risultato della spinta causata dai jet di materia in evaporazione. Le sue idee furono dimenticate per più di 100 anni fino a quando Fred Lawrence Whipple , all'oscuro del lavoro di Bessel, propose la stessa teoria nel 1950 .

Divenne presto il modello accettato di cometa e fu in seguito confermato dalla flotta di sonde (incluse la sonda Giotto dell' ESA e le sonde Vega 1 e Vega 2 dell' Unione Sovietica ) che andò incontro alla Cometa di Halley nel 1986 , per fotografarne il nucleo e osservare i jet di materiale in evaporazione.

La sonda americana Deep Space 1 passò accanto alla Cometa 19P/Borrelly nel 2001 e confermò che le caratteristiche della Cometa di Halley erano simili a quelle di altre comete.

La missione Stardust è stata lanciata nel gennaio 1999 , e ha incontrato la cometa Wild 2 nel gennaio 2004 . Ha raccolto del materiale che è rientrato sulla Terra nel 2006 .

La missione Deep Impact è stata lanciata nel febbraio 2005 , e ha colpito con un proiettile la cometa Tempel 1 il 4 luglio 2005 (alle 5:52 UTC ).

Il 12 novembre 2014 alle ore 17.02 il lander Philae ha completato con successo l'atterraggio [35] sulla superficie della cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko nell'ambito della missione Rosetta , progetto sviluppato dall' Agenzia Spaziale Europea nel 2004 per osservare i fenomeni che avvengono su una cometa nella fase di avvicinamento al perielio .

Illustrazione alla recensione dell'opera di Jakob Bernoulli Conamen novi systematis cometarum pubblicata sugli Acta Eruditorum del 1682
Illustrazione pubblicata sugli Acta Eruditorum del 1745 alla recensione de Descriptio Cometae ... anni 1744

Portatrici di vita

Sette articoli pubblicati sulla rivista Science (Volume 314, Issue 5806, 2006) da un team di scienziati internazionali, tra i quali sette italiani, annunciano la scoperta nei grani di polvere della cometa Wild 2 di lunghe molecole organiche, di ammine precursori di quelle organiche, come il Dna . La sonda Stardust , dopo aver percorso 4,6 miliardi di chilometri in circa sette anni ha catturato un centinaio di grani ognuno piccolo meno di un millimetro.

I grani sono stati catturati il 2 gennaio 2004 dalla coda della cometa Wild 2 con una speciale filtro in aerogel , una sostanza porosa dall'aspetto lattiginoso. Gli scienziati autori della scoperta, tra cui Alessandra Rotundi dell' Università Parthenope di Napoli , ritengono che questa scoperta sia la conferma della panspermia , la teoria secondo la quale molecole portate dalle comete siano alla base dell'origine della vita sulla Terra . È una teoria che nacque nei primi anni del Novecento e compatibile con le osservazioni fatte dalla sonda europea Giotto nel 1986 quando si avvicinò alla cometa di Halley.

A sostegno di questa ipotesi vengono citati anche i tempi rapidi con la quale sarebbe comparsa la vita sulla Terra. Secondo i cultori di questa teoria la situazione sulla Terra sarebbe mutata radicalmente in poche decine di milioni di anni e tempi così rapidi secondo loro si possono spiegare solo con l'ipotesi che a portare gli ingredienti fondamentali alla vita siano state le comete. Rimane il fatto che nella sezione dedicata alla cometa Wild 2 è riportato che non sono stati osservati carbonati e ciò suggerisce che la polvere della cometa Wild 2 non ha subito alterazione per mezzo di acqua liquida. Ciò rende inspiegabile la presenza di ammina.

Nella storia dell'uomo

Oltre ad alcune eccezioni [36] la gran parte delle comete erano interpretate dai diversi popoli dell'antichità, appartenenti alle più disparate culture, come portatrici di sventura. [37] [38]

La concezione che le comete fossero presagi nefasti continuò a essere fortemente presente nel medioevo; una testimonianza diretta di ciò la si può trovare nelle centurie di Nostradamus : [39] [40]

( FR )

«Mabus plustost alors mourra, viendra,
De gens et bestes vn horrible defaite,
Puis tout à coup la vengeance on verra,
Cent, main, faim quand courra la comete»

( IT )

«Mabus improvvisamente morirà, e si verificherà,
D'individui ed animali una terribile strage,
Quando all'improvviso la vendetta di tutti constateranno,
Cento (guai), autorità, sete, carestia (si avrà) non appena la cometa apparirà.»

( Nostradamus , Century II Q 62 [41] )

L'esempio più rilevante avvenuto in epoca medievale fu il panico di massa del 1456 generato dalla transizione della cometa di Halley ; evento che fu considerato dai popoli dell'epoca come apocalittico . [42] [43]

L'idea che le comete (in particolare quella di Halley ) accompagnassero eventi malevoli continuò ad essere presente nella cultura di massa anche agli inizi del XX secolo . [37] [44]

Elenco di comete famose

Curiosità

  • La cometa di Encke, identificata per la prima volta nel 1786 , detiene due record: per massima frequenza e minor durata: il suo periodo equivale a 1206 giorni (3,3 anni) ed è il più breve che si conosca. Il periodo più lungo, invece, appartiene alla cometa di Delevan, individuata nel 1914 , per la quale non è stata determinata con precisione l'orbita: un calcolo approssimativo prevede il suo ritorno fra circa 749 milioni di anni.

Note

  1. ^ ( EN ) Donald K. Yeomans, Comet , su World Book Online Reference Center , World Book, Inc., 2005. URL consultato il 23 marzo 2009 (archiviato dall' url originale il 28 marzo 2009) .
  2. ^ a b ( EN ) Halley , su Giotto , Agenzia Spaziale Europea. URL consultato il 28 marzo 2009 .
  3. ^ ( EN ) Karen Meech, 1997 Apparition of Comet Hale-Bopp: What We Can Learn from Bright Comets , su psrd.hawaii.edu , Planetary Science Research Discoveries, 14 febbraio 1997. URL consultato il 23 marzo 2009 .
  4. ^ ( EN ) Richard Stenger, Test boosts notion that comets brought life , su archives.cnn.com , CNN, 6 aprile 2001. URL consultato il 23 marzo 2009 .
  5. ^ ( EN ) Stardust Findings Suggest Comets More Complex Than Thought , su stardust.jpl.nasa.gov , NASA, 14 dicembre 2006. URL consultato il 23 marzo 2009 .
  6. ^ a b ( EN ) Robert Roy Britt, Comet Borrelly Puzzle: Darkest Object in the Solar System , su Space.com , 29 novembre 2001. URL consultato il 23 marzo 2009 .
  7. ^ Anita L. Cochran, Levison, Harold F.; Stern, S. Alan; Duncan, Martin J., The Discovery of Halley-sized Kuiper Belt Objects Using the Hubble Space Telescope , in Astrophysical Journal , vol. 455, 1995, p. 342.
  8. ^ Anita L. Cochran, Levison, Harold F.; Tamblyn, Peter; Stern, S. Alan; Duncan, Martin J., The Calibration of the Hubble Space Telescope Kuiper Belt Object Search: Setting the Record Straight , in Astrophysical Journal Letters , vol. 503, 1998, p. L89.
  9. ^ Michael E. Brown, Kulkarni, Shrinivas R.; Liggett, Timothy J., An Analysis of the Statistics of the Hubble Space Telescope Kuiper Belt Object Search , in Astrophysical Journal Letters , vol. 490, p. L119.
  10. ^ David Jewitt, Luu, Jane; Chen, Jun, The Mauna Kea-Cerro-Tololo (MKCT) Kuiper Belt and Centaur Survey , in Astronomical Journal , vol. 112, 1996, p. 1225.
  11. ^ La cometa Holmes ora è grande come il Sole , su lastampa.it , La Stampa , 15 novembre 2007. URL consultato il 23 aprile 2009 (archiviato dall' url originale il 4 agosto 2012) .
  12. ^ Martin Mc Kenna, Chasing an Anti-Tail , su Astronomy Sketch of the Day , 29 aprile 2004. URL consultato il 23 aprile 2009 .
  13. ^ Yeomans, Donald K. " Comet World Book Online Reference Center. 2005. Disponibile anche qui Archiviato il 3 luglio 2013 in Internet Archive . come World book @ NASA.
  14. ^ The Plasma Tails of Comets and the Interplanetary Plasma , su adsabs.harvard.edu , Space Science Reviews, DOI : 10.1007/BF00225271 . URL consultato il 23 aprile 2009 .
  15. ^ ( EN ) KW Ogilvie, Coplan, MA, Interstellar Pick-Up Ions , su Solar wind composition , American Geophysical Union, 1995. URL consultato il 23 aprile 2009 .
  16. ^ a b pp 864-874, Chapter 21, An Introduction to Modern Astrophysics, Carroll and Ostlie, 1996, Addison-Wesley Publishing Company
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  18. ^ ( EN ) First X-Rays from a Comet Discovered , su heasarc.gsfc.nasa.gov . URL consultato il 22 aprile 2009 .
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  20. ^ a b ( EN ) Comet , su Small Bodies: Profile , NASA , Planetary Data System. URL consultato il 20 marzo 2009 .
  21. ^ a b ( EN ) Comet , su britannica.com , Encyclopedia Britannica. URL consultato il 20 marzo 2009 .
  22. ^ ( EN ) Information Bulletin No. 74 ( PDF ), su iau.org , Unione Astronomica Internazionale (IAU). URL consultato il dicembre 2020 .
  23. ^ ( EN ) Francis Reddy, New comet class in Earth's backyard , su astronomy.com , Astronomy, 3 aprile 2006. URL consultato il 20 marzo 2009 .
  24. ^ ( EN ) Oort, JH , The structure of the cloud of comets surrounding the Solar System and a hypothesis concerning its origin. , su Bulletin of the Astronomical Institutes of the Netherlands, Vol XI, No. 408, pp. 91–110. 1950. , NASA Astrophysics Data System. URL consultato il 20 marzo 2009 .
  25. ^ Il passaggio ravvicinato di una stella vicino al Sole è un evento raro, ma i tempi di questi passaggi ravvicinati sono così lunghi, che gli effetti possono impiegare migliaia d'anni prima di manifestarsi.
  26. ^ a b c ( EN ) Gary W. Kronk, Periodic Comets , su Cometography.com , 2001–2005. URL consultato il 5 marzo 2006 .
  27. ^ ( EN ) Zdenek Sekanina, Comet 73P/Schwassmann-Wachmann: Nucleus Fragmentation, Its Light-Curve Signature, and Close Approach to Earth in 2006 , International Comet Quarterly , 27, 225-240, 2005 ( PDF )
  28. ^ ( EN ) EYE WITNESS ACCOUNTS OF THE 1966 LEONID STORM
  29. ^ ( EN ) The Leonid meteor storms of 1833 and 1966
  30. ^ ( EN ) Ian Ridpath, Halley and his Comet , su ianridpath.com . URL consultato il 17 marzo 2009 .
  31. ^ ( EN ) SOHO's 2000th Comet Spotted By Student
  32. ^ ( EN ) Getting Started--SOHO Comet Hunting Techniques/Instructions , su cometary.net . URL consultato il 17 marzo 2009 (archiviato dall' url originale il 21 maggio 2013) .
  33. ^ ( EN ) Bill Arnett, Astronomical Names , su nineplanets.org , 2000. URL consultato il 17 marzo 2009 .
  34. ^ ( EN ) Cometary Designation System , su minorplanetcenter.net , Committee on Small Body Nomenclature, 1994. URL consultato il 17 marzo 2009 .
  35. ^ Agenzia Spaziale Italiana: sonda Rosetta, svelato il luogo dell'accometaggio del lander , su asi.it , Agenzia Spaziale Italiana , 15 settembre 2014. URL consultato il 15 settembre 2014 (archiviato dall' url originale il 27 settembre 2014) .
  36. ^ Notte di stelle , su books.google.it .
  37. ^ a b Che cosa sono le comete? , in LaStampa.it . URL consultato il 24 febbraio 2018 (archiviato dall' url originale il 24 febbraio 2018) .
  38. ^ Astronomia: Conoscere, riconoscere e osservare gli oggetti , su books.google.it .
  39. ^ Nostradamus. Profezie per il 2000 , su books.google.it .
  40. ^ Le Chiavi Di Nostradamus Ii Ventesimo Secolo , su books.google.it .
  41. ^ Mabus plustost alors mourra, viendra, De gens et bestes vn horrible defaite, Puis tout à coup la vengeance on verra, Cent, main, faim quand courra la comete , su books.google.it .
  42. ^ Corriere della Sera - Fu vera cometa? La scienza ora dice sì , su www.corriere.it . URL consultato il 24 febbraio 2018 .
  43. ^ L'esplorazione delle comete: Da Halley a Rosetta , su books.google.it .
  44. ^ «La cometa Halley portatrice di sventure» - Il Piccolo , in Archivio - Il Piccolo . URL consultato il 24 febbraio 2018 .

Bibliografia

  • Franco Foresta Martin, Le comete , Firenze, Sansoni Editore, 1982. ISBN non esistente
  • La superstizione e le comete ( PDF ) [ collegamento interrotto ] , su osservatorioacquaviva.it , Osservatorio Astronomico Comunale di Acquaviva delle Fonti - Bari. URL consultato il 24 febbraio 2009 .
  • Marco Murara, Breve storia delle comete , su astrofilitrentini.it , Associazione Astrofili Trentini, marzo 1997. URL consultato il 24 febbraio 2009 .

Voci correlate

Altri progetti

Collegamenti esterni

V · D · M
La cometa di Halley
Grande Cometa con m < 0 : C/390 Q1C/1132 T1C/1532 R1C/1556 D1C/1664 W1C/1665 F1C/1975 V1C/1995 O1
con m < -2 : HalleyC/1402 D1C/1471 Y1C/1577 V1C/1743 X1C/1843 D1C/1882 R1C/2006 P1
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