Criovulcano

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Las plumas de Encelado , probablemente la principal fuente de materia del Anillo E de Saturno , fotografiadas por la nave espacial Cassini en 2005 .

Un criovulcano es, literalmente, un volcán helado. De manera más general, define criovulcanismo (criovulcanesimo) el conjunto de fenómenos relacionados con la ' actividad volcánica actualmente identificada en diferentes cuerpos congelados en el sistema solar , como, típicamente, Encelado , Titán y Tritón ; es posible que tal actividad exista en muchos otros satélites naturales en el sistema solar exterior o en objetos en el cinturón de Kuiper .

Los fenómenos de naturaleza criovolcánica prevén la erupción de compuestos de agua , amoniaco o metano , en lugar de la lava que caracteriza el vulcanismo de los planetas terrestres . Estas sustancias, a las que a veces se hace referencia con la denominación general de criomagma , suelen estar en estado líquido y, a veces, en estado gaseoso . Después de la erupción, el criomagma se condensa debido a la exposición a temperaturas ambientales heladas.

Se especula sobre la posibilidad de que el criovolcanismo de Titán pueda albergar vida extraterrestre .

Origen del criovolcanismo

La energía necesaria para soportar los fenómenos criovolcánicos parece provenir principalmente de la interacción de las mareas entre el satélite natural y el planeta madre, típicamente un gigante gaseoso .

Según una hipótesis menos acreditada, pero aún destacable, los depósitos superficiales de material helado traslúcido podrían generar un efecto invernadero subterráneo capaz de acumular calor progresivamente.

Se ha planteado la hipótesis de que Quaoar , uno de los principales planetoides del cinturón de Edgeworth-Kuiper , también presentó fenómenos criovolcánicos en el pasado; en este caso, la única fuente probable de energía parece ser la desintegración radiactiva .

Observación

La primera observación de criovolcanes se remonta al sobrevuelo de Triton , el principal satélite natural de Neptuno , por la sonda espacial Voyager 2 , en 1989 . Posteriormente, se identificaron pistas indirectas de actividad criovolcánica en varios otros cuerpos helados del sistema solar exterior, incluidos Europa , Ganímedes , Titán y Encelado .

La sonda Cassini , en 2005 , identificó con certeza un criovolcán en actividad en la superficie de Titán ; hoy en día se cree que este fenómeno constituye la principal fuente de metano presente en la atmósfera titánica . El 27 de noviembre de 2005, la nave espacial también identificó géiseres activos en el casquete polar sur de Encelado.

Mons Wright

En Plutón , la NASA descubrió el criovolcán más grande conocido a través de la sonda New Horizons . Conocido como Mons Wright, tiene 4 km de altura y 144 km de largo.

Otros proyectos

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